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Qu’est-ce qu’une langue maternelle ?

La langue maternelle est la langue dans laquelle l’enfant apprend à parler ― littéralement, la langue de la mère.

Le concept de langue maternelle est donc applicable à des personnes, non à des institutions ou à des régions. Nous devrons par la suite nous intéresser à ce point pour savoir si « institution » ou « région » sont des éléments pertinents pour définir la francophonie. En regard du concept de « langue maternelle », ils ne le sont pas.

L’expression « langue maternelle » n’est pas récente ; appliquée à la langue française, on la rencontre déjà dans des textes du XVe siècle et elle s’est transportée telle quelle au cours des siècles suivants :

les dicts & depositions des tesmoins […] seront mis redigez par escrit en langage François ou maternel […]

Extrait de l’Ordonnance de Charles VIII dite ordonnance de Moulins (28 décembre 1490)

Elle reflète une société dans laquelle l’éducation des enfants était presque exclusivement prise en charge par la mère, le père étant très peu présent dans l’univers familial. À l’heure actuelle, l’expression langue maternelle n’est plus à prendre littéralement : les enfants de couples bilingues peuvent très bien être élevés dans la langue pratiquée par leur père, sans pour autant que l’on adapte la terminologie et que l’on parle de langue paternelle. Retenons donc ici que la langue maternelle est la langue dans laquelle l’enfant apprend à parler et qu’il faut se garder aujourd’hui d’interpréter l’adjectif maternel au pied de la lettre.