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Au moment de la naissance de la langue française

Invasions celtes, installation des Gaulois, romanisation de la Gaule, invasions germaniques, installation des Francs, renaissance carolingienne sont les périodes qui constituent la préhistoire de la langue française.

On se souviendra qu’on considère conventionnellement que les serments d’assistance prononcés en « français » à Strasbourg en 842 par deux des petits-fils de Charlemagne, Charles le Chauve et Louis le Germanique, contre leur frère Lothaire signent l’acte de naissance de la langue française, même si on a vu, dans le chapitre consacré à la variation, et plus particulièrement au moment de considérer la variation diachronique, que ces serments ne présentent pas encore toutes les caractéristiques de ce que nous appelons le français et que techniquement, on appelle protofrançais la langue des serments :

Pro Deo amur et pro christian poblo et nostro commun saluament, d’ist di in auant, in quant Deus sauir et podir me dunat, si saluarai eo cist meon fradre Karlo et in aiudha et in cadhuna cosa, si cum om per dreit son fradra saluar dift, in o quid il mi altresi fazet. Et ab Ludher nul plaid nunquam prindrai qui, meon uol, cist meon fradre Karle in damno sit.

Au moment où nait la langue française, la situation linguistique n’est pas différente de celle qui vient d’être décrite pour l’époque de la renaissance carolingienne (on est d’ailleurs toujours dans la période carolingienne, qui ne s’arrête qu’à la fin du Xe siècle et nous sommes ici au milieu du IXe siècle), la substitution de l’étiquette « protofrançais » à celle de « gallo-roman » dans mon nouveau tableau contrastif étant surtout symbolique.

  Au moment de la naissance de la langue française
Langue du roi francique
Langue du pouvoir latin classique
Langue de l’administration latin classique
Langue véhiculaire latin classique
Langue du culte latin chrétien + protofrançais
Langue de la culture latin classique + protofrançais
Langue du savoir scientifique latin classique
Langue d’enseignement latin classique
Langue vernaculaire protofrançais

Il est toutefois important de dissocier, à partir de ce point, la langue de la culture et la langue du savoir scientifique. On a en effet conservé de cette époque un texte littéraire en langue vulgaire, autre témoin du protofrançais, connu sous le nom de Séquence de sainte Eulalie (ou Cantilène de sainte Eulalie). Ce court poème, daté généralement de 881, ouvre les voies d’une littérature en langue française, même si l’essentiel de la production littéraire de l’époque se fait encore en latin — dans le système scolaire mis en place par Charlemagne, les lettrés sont formés en latin.